植物驚人的再生機制

文/田中修

  大家是否曾經思考過「動物賴以為生的食物究竟是什麼?」,答案可能會取決於是肉食性或草食性,但如果再更進一步思考被肉食動物吃掉的動物「是吃什麼長大的?」,真正的答案似乎就呼之欲出了。沒錯!是植物。因此,如果追本溯源來看,可以說所有的動物都是藉由吃植物而生存下來的。但有著「會被動物吃掉」宿命的植物們,若只是一直被啃食的話,遲早一天會滅絕消失。所以為了對抗這樣的情況發生,植物們擁有了一種即使被吃掉,也會盡量降低受害狀況的巧妙性質。

  在發芽之後,穩定快速成長的植物會從莖部前端的芽漸次開展葉片,植株因此而伸長,然後變高、變大。長在莖部前端的芽稱為「頂芽」,而相對於只長在莖部前端,所有葉子連接莖的基部上都有的芽則為「側芽」,側芽在頂芽蓬勃生長時並不會伸展出去。這種只有頂芽蓬勃發展,側芽卻不會伸展成長的性質稱為「頂芽優勢」。頂芽穩定快速成長的性質,看似沒有什麼奇特之處。但是當它們被動物吃掉時,強力性質的威力便會開始發揮。

  當植物上方含有頂芽的柔軟部位被動物啃掉後,下方最前端的側芽就會變成頂芽,並會藉由「頂芽優勢」的性質讓植株繼續延伸生長。所以,只要被吃掉的莖部下方有側芽,最前端的側芽便能變成頂芽而開始延伸生長。而且即使上方的芽與葉子都被動物吃掉,或是莖被折掉而使上方的芽及葉子完全消失,只要莖的下方有側芽,最前端的側芽仍然能變成頂芽而繼續伸展下去。

  因此,植物便可藉由「頂芽優勢」這種性質的威力,在不久之後若無其事地恢復到被吃掉前的相同姿態。而「頂芽優勢」的現象一般被認為是「植物生長素由頂芽製造後,透過植物的莖向下移動,藉以抑制側芽的生長」。也就是說這一切都是由存在於植物體內的植物荷爾蒙─「植物生長素(auxin)」所主導,孕育出這種讓植物生生不息的再生能力。