恐龍──稱霸溫暖中生代的巨大爬蟲類

 

摘自《一看就懂地球的奧祕

 

恐龍的定義

  中生代是爬蟲類的全盛期,並出現演化為恐龍的物種。恐龍的英文為dinosaur,在希臘語中有「巨大爬蟲類」的意思。

  根據文獻,恐龍的定義為:「三角龍與新鳥亞綱(現代鳥類)的最近共同祖先,以及其最近共同祖先的所有後代。」但是此定義較難為一般人所理解。

  簡單來說,恐龍可看作是「直立步行的爬蟲類」。不同於鱷魚與身體平行的四肢,恐龍的腳是從身體向下垂直延伸。

化石的線索

  恐龍的繁盛期距今已有26500萬年的歷史,因此只能藉由骨骼等化石來推敲恐龍的形體。而雖然足跡化石亦是研究恐龍生活跡證的重要資料,然而化石所能提供的資訊畢竟有限。

  舉例來說,從化石完全無法得知恐龍的膚色。電影與圖片中存在的恐龍都是人們憑印象描繪的形體,根本無從了解正確與否。

  此外,當時天空有翼龍飛翔,海中有魚龍、水邊有蛇頸龍生活。然而上述生物並非直立步行,因此不屬於恐龍族群。

 

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