長了尾巴的彗星

 

文/福江純‧粟野諭美

  彗星,是一種會拖長了尾巴突然劃過夜空的天體。對古時候的人類來說,看到彗星就代表了一個不祥的徵兆,是個令人感到害怕的現象。人類第一次看到彗星的真面目是在18世紀時。 當時有一位英國天文學家愛德蒙.哈雷親耳從牛頓口中聽到萬有引力法則之後,開始著手查閱過去的數據資料,根據萬有引力法則所進行的推算,愛德蒙.哈雷發現彗星(現今我們所稱的哈雷彗星)每76年就會靠近地球一次。如同哈雷所預言的,在他逝世後哈雷彗星果然再度來訪地球。由此得以證明,彗星是一定時間會從太陽系邊境探訪地球的旅人。

  

  其實,「彗星」是由冰凍的氣體、冰塊和塵埃所組成的「髒雪球」。雖然彗星的直徑大約只有數公里左右,但是只要它一接近太陽,冰塊就會融化、並噴發出氣體、閃耀出光芒。彗星放射出的氣體受到太陽風的吹襲而流動,一瞬間看起來就像是巨型的尾巴一樣。大多數的彗星都擁有橢圓形的細長軌道,在經過太陽 這一側時短暫的現身過後,就會馬上踏入前往太陽系盡頭的回鄉之旅。

  當彗星離開後,會留下許多的塵埃。如果此時地球剛好穿越其中,大量的塵埃就會飛進大氣中,在塵埃與大氣的不斷摩擦之下便會產生光亮,形成一幅大量流星劃過天際的場面,這就是「流星雨」的形成原因。

 

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